U koži, histamin, koji je odgovoran za svrbež i osip, javlja se praktično samo u mastocitima. Kotači nastaju zbog činjenice da kožne žile u zahvaćenom području kože počinju curiti. Histamin tjera ćelije krvnih žila da se odmiču jedna od druge vezujući se za određene strukture (histaminske receptore) na vaskularnim ćelijama i tako ukazuje na vaskularne ćelije da bi se trebale odmaknuti jedna od druge. To omogućava krvnoj tečnosti i nekim krvnim ćelijama da pobjegnu iz unutrašnjosti posude u okolno tkivo. Pored histamina, proizvodi od mastocita kao što su leukotrieni ili drugi glasnici (tzv. citokini) mogu povećati propusnost krvnih žila. Učinak lijekova protiv svraba u slučaju urtikarije može se objasniti činjenicom da ti lijekovi posebno inhibiraju vezivanje histamina za histaminske receptore. Stoga se ovi lijekovi nazivaju antihistaminicima. Činjenica da antihistaminici ne pomažu svi slučajevi urtikarije ukazuje da histamin nije jedina supstanca koja izaziva svrab i koprivnicu koja ovdje igra ulogu.

Kako se mastociti aktiviraju u vezi sa različitim vrstama urtikarije?

Na ovo pitanje najlakše se može odgovoriti u vezi s alergijskom urtikarijom, rijetkom podvrstom hronične urtikarije. Mastocit je ultimativna alergijska stanica i uključen je u sve alergije posredovane proteinom imunoglobulinom E (IgE) i na taj način odgovoran za simptome astma, peludna groznica ili ekcem. Košnice mogu uzrokovati alergijsku aktivaciju mastocita, odnosno aktivaciju od strane IgE i alergena (tvari koja može pokrenuti alergijsku reakciju). U takvom slučaju alergeni ulaze u tijelo zajedno s hranom ili zrakom koji se udiše (npr. Polen drveća, polen trave, izmet grinja kućne prašine), a zatim aktiviraju mastocite koji su napunjeni odgovarajućim IgE antitijelima. Rijetko apsorpcija hrane koja unakrsno reagira može izazvati urtikariju čak i u slučajevima takve alergije.

Svaka osoba može postati alergična tokom njenog ili njegovog života. To se događa ako postanemo senzibilizirani protiv određenog polena, kao što je polen breze, nakon kontakta s polenom. Senzibilizacija se odnosi na proizvodnju imunoglobulina (anti-proteina) protiv određene supstance, u našem primjeru protiv polena breze. Ako smo senzibilizirani, naša tijela proizvode različite imunoglobuline s različitim zadacima. Na primjer, imunoglobulini tipa E (IgE) koje formiraju odbrambene ćelije imunološkog sistema zaglave na posebno pripremljenim mjestima na mastocitima (IgE receptori) na svom putu kroz ljudsko tijelo. Sada, kada naša tijela ponovo dođu u kontakt s polom breze, IgE koji se lijepe za IgE receptore na mastocitima prepoznaju polen breze i sakupljaju ih. Mastocit za koji se zalijepi IgE s polenom breze u zatočeništvu se aktivira i ispušta svoj histamin. Javlja se alergijska reakcija. Ovaj najbolje proučavani put aktivacije mastocita nalazi se samo u malom dijelu svih pacijenata sa urtikarijom.

Čini se da je mnogo češće stvaranje antitela (odbrambenih proteinskih tela) protiv IgE receptora ili IgE vezanog za njega odgovorno za urtikariju. U do 30 posto pacijenata s kroničnom urtikarijom mogu se otkriti takva antitijela protiv vlastitih supstanci u tijelu. Drugim riječima, tijelo reagira protiv sebe. Stoga se govori i o autoantitelima i autoimuna urtikarija. Jednostavan test za postojanje takve autoimune urtikarije je ubrizgavanje vlastite krvi ili tečnog dijela krvi pacijenta u kožu podlaktice. Kod pacijenata sa antitelima protiv sopstvenog IgE receptora ili IgE, to rezultira značajnim stvaranjem žita.

Sistem komplementa je bitna komponenta u mreži imunološke odbrane tijela. Njegove glavne odgovornosti uključuju direktno uništavanje ćelija i sredstava (poput bakterija ili parazita) i aktiviranje imunološkog sistema. Aktivacija sistema komplementa, npr. U kontekstu bakterijskih infekcija, dovodi do oslobađanja moćnih supstanci koje aktiviraju mastocite. Nerijetko je kroničnu urtikariju uzrokovala kronična infekcija (npr. Paranazalnih sinusa, tonzila, želučane sluznice ili zuba): poznato je da uklanjanje takvog kroničnog fokusa infekcije može dovesti do zarastanja hronična urtikarija. To se zove urtikarija uslijed infekcije.

Pojam netolerancija urtikarija koristi se u slučajevima kada tijelo ne može podnijeti određenu tvar. Nelagoda nastaje zbog reakcija netolerancije na supstance kao što su lijekovi, konzervansi ili boje u hrani. Izbjegavanje poticajne supstance, npr. Pomoću dijete, može dovesti do zacjeljivanja.